Relacionan un tipo de leucemia infantil con la falta de infecciones en la infancia

Las casas modernas y limpias, las toallitas antisépticas y el deseo comprensible de proteger a los bebés pequeños contra cualquier infección son parte de la causa de la forma más común de cáncer infantil, concluyó un destacado experto después de más de 30 años de investigación.

La leucemia aguda infantil, dice el muy respetado profesor Mel Greaves, no tiene nada que ver con las líneas eléctricas o las estaciones de reprocesamiento de combustible nuclear. Tampoco tiene que ver con los perritos calientes y las hamburguesas ni con el mástil de la radio del Vaticano, como también se ha sugerido. Después de la mayor parte de un siglo de especulaciones, algunas de ellas con poca base científica, Greaves, que recientemente ganó la prestigiosa Royal Medal de la Royal Society, dice que el cáncer es causado por una combinación de mutaciones genéticas y una falta de infección infantil.

La mejor noticia, dice Greaves, es que es probable que el cáncer se pueda prevenir. Y parte de la respuesta podría ser asegurar que los niños menores de un año tengan contacto social con otros, posiblemente en las guarderías.

Greaves, del Instituto de Investigación del Cáncer de Londres, compiló pruebas a partir de décadas de trabajo sobre la Leucemia Linfoblástica Aguda (LLA), que afecta a uno de cada 2.000 niños. En los años 1950 y 1960, fue letal. Hoy en día, el 90% de los niños se curan, aunque el tratamiento es prolongado y tóxico y puede tener consecuencias a largo plazo.

Greaves describe un “triple golpe” que él cree que es la causa de la LLA. Uno de cada 20 niños, dice, nacen con una mutación genética que los pone en riesgo potencial. Pero estarán bien si su sistema inmunológico está configurado correctamente. Para que eso suceda, deben encontrarse con bacterias o virus benignos en su primer año de vida.

Aquellos cuyo sistema inmune no está funcionando completamente porque no han tenido un desafío temprano que enfrentar – y que luego se topan con una infección como un resfriado o gripe – pueden desarrollar una segunda mutación genética que los hará susceptibles al cáncer.

La LLA, dice, está aumentando a nivel mundial a razón de aproximadamente un 1% por año. A diferencia de la mayoría de las enfermedades, está aumentando en las poblaciones más ricas. Algo sobre nuestro estilo de vida moderno tiene que estar involucrado, razonó Greaves. “La enfermedad infecciosa está alineada con la pobreza”, dijo. “El problema no es la infección. El problema es la falta de infección “.

“Se está trabajando en una historia similar en la diabetes tipo 1, el linfoma de Hodgkin, la esclerosis múltiple y las alergias”, dice.

Las tasas de LLA son bajas o inexistentes en los países más pobres, donde las familias tienen muchos hijos y la infección cruzada es común. Una excepción es Costa Rica, que ha invertido mucho en las escuelas de medicina y su sistema de salud, y redujo el tamaño de las familias de 7.2 niños en promedio a 2.3. Ahora tienen niveles significativos de linfoma de Hodgkin, diabetes tipo 1 y LLA.

En un artículo en la revista Nature Reviews Cancer, Greaves ha recopilado la evidencia de su propio trabajo y el de colegas de todo el mundo sobre la genética, la biología celular, la inmunología, la epidemiología y la modelización animal de la leucemia infantil.

Eso incluye experimentos en ratones que han sido modificados para tener la primera mutación del gen. Aquellos que se mantuvieron en condiciones limpias y estériles y luego transferidos a un ambiente sucio desarrollaron el cáncer.

A Greaves y a otros científicos les preocupa que los padres y madres se sientan responsables del cáncer de su hijo/a, señalando que mantener a los bebés alejados de cualquier fuente de infección es un comportamiento muy normal, y que aún no siendo así, hay una cierta posibilidad de desarrollar las dos mutaciones genéticas.

Según el periódico, los factores que pueden disminuir el riesgo de un bebé son ir a una guardería infantil, tener hermanos mayores que probablemente traigan infecciones al hogar, amamantar y probablemente nacer por un parto vaginal en lugar de un parto más estéril por cesárea. Greaves dice que espera que el trabajo pueda conducir a algún tipo de vacuna o medicamento para prevenir la leucemia infantil.

Chris Bunce, profesor de biología traslacional del cáncer en la Universidad de Birmingham, calificó a Greaves como “una de las superestrellas entre los biólogos modernos del cáncer” que demostraron que la mutación temprana que pone a un niño en riesgo se produce en una célula antes del nacimiento y ahora presenta “un atractivo modelo” de la forma en que surge el cáncer.

El profesor Charles Swanton, jefe clínico de Cancer Research UK, dijo: “esta investigación arroja luz sobre cómo podría desarrollarse una forma de cáncer de sangre infantil, implicando una compleja combinación de genética y exposición temprana a gérmenes, suciedad y enfermedades”.

Pero agregó: “queremos asegurarle a los padres de un niño que tiene o ha tenido leucemia que no hay nada que sepamos que podría haberse hecho para prevenir su enfermedad”.

Fuente:  https://www.theguardian.com/society/2018/may/21/most-common-childhood-cancer-partly-caused-by-lack-of-infection

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